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Europa apunta a Mercurio

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La primera misión de Europa a Mercurio ya está en el espacio

Dirigida por la Agencia Espacial Europea, la misión tiene como objetivo aprender más sobre uno de los planetas menos explorados del Sistema Solar.
Una nave espacial británica viajará más de 8.000 millones de kilómetros para transportar dos satélites a la orbita de Mercurio.

La cuenta atrás está en marcha para la primera misión de Europa a Mercurio, con una nave espacial construida en Gran Bretaña que será lanzada al planeta el sábado 20 de Octubre de 2018.

La misión debe despegar del puerto espacial europeo de Kourou, en la Guayana Francesa, a las 2:45 a.m., hora de Londres.

Dirigida por la Agencia Espacial Europea (ESA), la misión BepiColombo con la JAXA de Japón, enviará dos sondas espaciales en un viaje de 5.000 millones de millas.

La nave espacial BepiColombo, construida en el Reino Unido por Airbus Space and Defence, transportará los satélites -el Orbitador Planetario de Mercurio de Europa y el Orbitador Magnetosférico de Mercurio de Japón- a la órbita de Mercurio. Será lanzado al espacio a bordo de un cohete Ariane 5, que se separará del misil después de 26 minutos para recorrer el resto del camino en solitario.

Nave BepiColombo

Está previsto que las sondas lleguen al planeta, a finales de 2025, donde pasarán al menos un año recopilando datos sobre la composición de Mercurio, la geofísica, la atmósfera, la magnetosfera y la historia geológica.

Misterios sin resolver

Joe Zender, científico adjunto del proyecto BepiColombo de la ESA, dijo  que el lanzamiento del sábado representó años de trabajo.

“Se ha trabajado mucho en esto, la misión ha estado en desarrollo durante 11 años”.

El desarrollo ha sido extremadamente complicado:  mercurio está muy cerca del sol, por lo que (el equipo) estará expuesto a partículas de alta energía, y las diferencias de temperatura serán muy grandes, alcanzando máximos de alrededor de 400 grados centígrados y luego, 100 grados centígrados en el cielo nocturno.

Aunque esta es la primera misión europea para explorar Mercurio, la NASA ya ha enviado tres naves espaciales al planeta. La primera misión americana fue lanzada en la década de 1970, un proyecto de “sobrevuelo” que envió sondas a Mercurio.

La mayor parte de nuestro conocimiento de Mercurio proviene de la misión Messenger de la NASA que envió naves espaciales a Mercurio entre 2011 y 2015,  todavía hay muchos misterios alrededor del planeta.

Esfuerzo internacional

Nicolas Chamussy, jefe de sistemas espaciales de Airbus, dijo que el lanzamiento sólo fue posible gracias a la participación de muchos países.

Esta misión tan compleja es el resultado de una cooperación internacional verdaderamente inspiradora entre 83 empresas de Europa y Japón.

Todas las grandes misiones vienen con desafíos: Airbus tuvo que desarrollar sofisticadas soluciones de control térmico e incluso paneles solares “especiales”, capaces de inclinarse 75 grados respecto al Sol para limitar la temperatura. Ahora su reto es tener un lanzamiento exitoso y luego completar el viaje con seguridad y entregar la ciencia que todos estamos esperando.

Un viaje de miles de millones de kilómetros

La ESA dijo que la misión será una oportunidad para aprender más sobre uno de los planetas menos explorados del Sistema Solar.

“Este es un momento emocionante”, dijo Rolf Densing, director de operaciones de la ESA, en un comunicado de prensa el miércoles.

“Después de meses de práctica, los equipos de control de misión están ansiosos por ver a BepiColombo salir de nuestro planeta, y están listos para guiarlo cuidadosamente todos los días durante siete años hasta que llegue a Mercurio.”